Jeroen Haverkort
Jeroen Haverkort Sport 16 jan 2017 / 16:00 uur

Antonio Conte in de voetsporen van generaal Hannibal

Chelsea was vorig seizoen een dolende ploeg in de Premier League. Nu zijn ‘The Blues’ koploper dankzij een passievolle Italiaan die afgelopen weekend voor de derde keer op rij werd uitgeroepen tot ‘manager of the month’. Een unicum. Succesvolle managers als Sir Alex Ferguson, Arsène Wenger en José Mourinho is dit huzarenstukje nog nooit gelukt, Antonio Conte dus wel. En dat terwijl hij pas een half jaar werkzaam is op Stamford Bridge.

Hannibal

Een paar dagen voor Kerstmis kregen alle medewerkers van Chelsea een cadeau van de grote baas. Kantinepersoneel, de administratie, alle coaches en medische staf; iedereen kreeg van Conte een fles Barolo of Prosecco. Een mooi gebaar, maar wat het nog mooier maakte voor iedereen was de persoonlijke, handgeschreven boodschap van de Italiaanse manager. De afsluitende tekst was echter in alle gevallen hetzelfde: ‘We zullen de weg naar succes vinden, zo niet dan maken we de weg zelf.’

De inspirerende tekst komt van de mythische generaal Hannibal Barkas. Hij leidde zijn olifantenleger tijdens de Tweede Punische Oorlog (218-201 voor Christus) vanuit Spanje over de Pyreneeën, de Rhône en de Alpen naar Italië om de Romeinen op hun geboortegrond aan te vallen; een tactische meesterzet waarin waanzin en moed om voorrang streden.

Bewonderaar

Conte is een bewonderaar van Hannibal en één ding hebben de twee met elkaar gemeen. Waar Hannibal van het gedemoraliseerde Carthaagse leger weer een geoliede vechtmachine maakte, doet Conte pakweg 2216 jaar later hetzelfde met Chelsea. Onder José Mourinho was de ploeg dolende in de Premier League. Vorig seizoen stonden ‘The Blues’ in de winter 14e, nu is de Londense club de trotse koploper in Engeland.

„Het verschil met vorig seizoen is dat wij de manager nu écht mogen”, was de dodelijke conclusie van spits Diego Costa toen hem gevraagd werd naar het verschil tussen het Chelsea van nu en een jaar geleden. „Ik denk dat het erg belangrijk is voor een manager dat de spelers hem mogen, want als dat het geval is zullen de spelers alles geven op het veld.”

Niet nep

Kenneth Monkou is het met Costa eens. „Je ziet je medespelers en coach vaker dan je eigen gezin”, aldus de voormalige verdediger die tussen 1989 en 1992 94 wedstrijden speelde voor Chelsea. Momenteel werkt hij voor de Engelse spelersvakbond en is hij analist bij Ziggo Sport. „Ik heb Conte een paar keer gesproken, ik snap dat spelers voor hem door het vuur gaan. En als dat gebeurt, komt de kwaliteit ook weer bovendrijven. Alle spelers bij Chelsea zijn top, maar presteerden niet top. Conte is een echte persoonlijkheid. Hij is een warme, intelligente man bij wie de passie voor het voetbal afdruipt. Er is niks nep aan hem.”

Volgens Monkou speelt Chelsea een beetje zoals Conte is: met passie, intelligentie en een duidelijke identiteit. „Dat laatste ontbrak onder Mourinho”, aldus Monkou. „Conte had geen beste start: er werd gelijkgespeeld tegen Swansea en verloren van Liverpool en Arsenal. Vooral verdedigend was het niet al te best en ik dacht dat Chelsea een moeizaam seizoen tegemoet zou gaan. Maar drie weken later viel ineens alles op zijn plek.”

Favoriet

Conte gebruikte de voorbereiding voor het fysieke werk. De spelers van Chelsea moesten zich vroeg melden, de club begon als een van de eerste clubs aan het nieuwe seizoen. „Onder Mourinho begon Chelsea het seizoen daarvoor juist als laatste team aan de voorbereiding”, weet Monkou nog. „Daarnaast zet Conte spelers op de juiste plek. Dat klinkt heel simpel, maar je moet het wel zien. Moses kreeg geen kans onder Mourinho, maar is nu één van de uitblinkers. Hij is van onschatbare waarde aan de rechterkant. En de komst van Kante is ook heel belangrijk geweest. Hij zorgt voor balans.”

Waar Manchester City voorafgaand aan het seizoen werd gebombardeerd tot titelfavoriet, is dat nu Chelsea. „Terecht”, is Monkou duidelijk. „Het is niet zo dat Chelsea er met kop en schouders bovenuit steekt, maar de kwaliteit is er. Daarnaast heeft de ploeg zijn dip al gehad met die stroeve start aan het begin van het seizoen. Chelsea zal nog wel een of twee keer verliezen, maar maakt een stabiele indruk. Maar het zal spannend worden met Liverpool, Arsenal en Tottenham Hotspur als belangrijkste concurrenten.”

Foutje gezien? Mail ons. Wij zijn je dankbaar.

Reageer op artikel:
Antonio Conte in de voetsporen van generaal Hannibal
Sluiten