‘We willen de Microsoft van de 3D-printer worden’

In ‘de man achter de start-up’ leren we de personen kennen achter verschillende initiatieven. Wat beweegt hen? Hoe hebben ze hun idee in de markt weten te zetten? En hoe zien zij de toekomst van hun start-up? In aflevering 1: de mannen achter start-up Printr.

Op een kantoorruimte in Amsterdam oud-Zuid worden we welkom geheten door Douwe Bart Mulder (26), medeoprichter van de start-up Printr. Bij binnenkomst worden we direct overvallen door het enthousiaste verhaal van een van de acht medewerkers, die maar wat graag wil laten zien wat Printr precies te bieden heeft. Voor we het weten worden we overladen met informatie, nog voor we met Douwe Bart en medeoprichter Chris ter Beke (23) om de tafel zitten.

„We hebben elkaar leren kennen in Enschede, waar we allebei de studie Creative Technology volgden. Daar kwamen we in aanraking met een bijzondere groep studenten, met veel ondernemende geesten. Ik denk dat zo ongeveer de helft van de mensen daar voor zichzelf begint”, vertelt Douwe Bart. Tijdens hun studententijd werkte Douwe bij een bedrijf in Almelo. Elke avond reed hij terug naar Enschede om met Chris samen te gaan rommelen: „We zagen dat 3D-printen een markt was voor een hele selecte groep en wilden iets verzinnen om dat toegankelijker te maken. Uiteindelijk hebben we daarvoor een prototype ontwikkeld en zijn we met vier co-founders een start-up begonnen.”

Kunnen jullie kort uitleggen wat Printr nu eigenlijk doet?

We zeggen altijd dat Printr de Microsoft van de computers is. In het begin waren computers ook hele ingewikkelde apparaten, tot er software werd ontwikkeld die het voor iedereen begrijpelijk en toegankelijk maakte. Wij proberen met Printr eigenlijk hetzelfde te doen, maar dan voor de markt van 3D-printers. We proberen een universele link te zijn tussen gebruiker en 3D-printer.

Printr heeft daarvoor The Element (een soort dongel die oogt als een kristal red.) ontwikkeld, een minicomputer die je 3D-printer draadloos kan verbinden met Formide, een platform dat door ons is ontwikkeld. Via dit platform kun je je 3D-printer heel eenvoudig opdracht geven tot het printen van iets. Dat kan allemaal dus op afstand en daardoor hoef je niet met SD-kaartjes te prutsen. En je kunt echt van alles printen. Van een lampenkap tot een speelgoed tyrannosaurus.

Inmiddels is het ook mogelijk om via je telefoon op afstand mee te kijken of het printen goed gaat. Via een webcam kun je zien of er geen fout wordt gemaakt door de printer. Bij goede modellen gebeurt dit namelijk nog in zo’n 15% van de gevallen. Wanneer je ziet dat de printer in de fout gaat, kun je het printen afbreken zodat je niet onnodig materiaal verspeelt.

Hoeveel startkapitaal hadden jullie nodig en waar staan jullie nu?

We hebben uiteindelijk een investering van 150.000 euro ontvangen waarmee we aan de slag zijn gegaan. Later is daar nog eens een investering van 800.000 euro bovenop gekomen.

We zijn inmiddels op een punt gekomen dat alles staat en dat het binnenhalen van klanten langzaam begint te lopen. We werken inmiddels samen met verschillende fabrikanten van 3D-printers. Om dat klantenbestand goed uit te breiden is wel extra geld nodig, dus een extra investering is welkom.

Wat maakt 3D-printen zo interessant?

Het interessante aan 3D-printen is dat hiermee echt een revolutie kan worden ontketend. Het maakt het bijvoorbeeld mogelijk om goedkoop en in korte tijd meerdere prototypes ergens van te maken.

Bestaan er ook gevaren? Bijvoorbeeld het printen van wapens?

Wij zien dat niet echt als een gevaar. Met een paar stalen buizen kun je in een bankschroef veel betere wapens maken dan met een 3D-printer.

Het voornaamste gevaar zit ‘m in het wegnemen van werkgelegenheid. Aan de andere kant levert het ook weer nieuw werk op. Zo zijn er in Amsterdam MBO-studenten die worden omgeschoold zodat ze weten hoe 3D-printers moeten worden bediend.

Jullie werken nu voor jezelf. Zou je kunnen indenken ooit voor een baas te werken?

We hebben allebei al eens voor een baas gewerkt. In die periode was je soms met een product bezig waarvan je dacht: ‘wat is dit voor crap?’ Nu kun je gewoon met je eigen product aan de gang gaan. We maken nu alles bij elkaar wel 80 uur per week, maar het scheelt dat het niet voelt als werken.

Mocht het met Printr ooit misgaan, betekent dat niet het einde van ons ondernemerschap. We gaan dan gewoon wat anders opzetten, we hebben nog wel wat ideetjes. Er zou nog geen weekend overheen gaan voor we weer wat nieuws beginnen.

Chris ter Beke (links) en Douwe Bart Mulder (rechts). Foto: Femmy Weijs.

Wat maakt een eigen start-up dan zo bijzonder?

Geen dag is hetzelfde. Elke dag is alsof je in een film zit: je hebt geen idee hoe het plot zal gaan lopen. De ene dag heb je een fantastische dag en denk je dat alles goed gaat komen, de andere dag vraag je je af of dat daadwerkelijk zo is.

In het begin heb je het gevoel dat je in een rechte lijn omhoog gaat, maar uiteindelijk kom je in de echte wereld en merk je dat het met vallen en opstaan gaat. Je moet daar wel mee om kunnen gaan. De voordelen aan een eigen start-up zijn tegelijk ook de nadelen. Wij kunnen duidelijk wel goed met deze manier van werken omgaan.

Tot slot: Waar staan jullie over 10 jaar?

Over 10 jaar hopen we de Microsoft onder de 3D-printers te zijn. Het zou mooi zijn als onze software bij zoveel mogelijk 3D-printers wordt gebruikt.

Daarnaast zien we ook mogelijkheden op het gebied van andere industrieën. Zo hebben we vorige maand tijdens techbeurs CES in Las Vegas een pannenkoekenprinter gezien, maar ook de medische wereld is heel interessant. Artsen zijn bijvoorbeeld heel geïnteresseerd in het resultaat, bijvoorbeeld het printen van een prothese, maar minder in hoe dat tot stand komt. Daar kan onze software bij helpen.

Foutje gezien? Mail ons. Wij zijn je dankbaar.

Meld je aan voor onze nieuwsbrief! 🌐

Wil jij iedere donderdag om 16.00 uur de parels uit het Metroweb, winacties en meer fun ontvangen? 🤹‍♀️

Reageer op artikel:
‘We willen de Microsoft van de 3D-printer worden’
Sluiten