Het voorval van vier jaar geleden was voor veel spelers en trainers een reden om voortaan met hun hand voor de mond te praten terwijl de camera's draaien. Toen Robin van Persie tijdens het WK van 2010 in de achtste finale tegen Slowakije tien minuten voor tijd naar de kant werd gehaald, zei hij tegen Bert van Marwijk dat de bondscoach beter Wesley Sneijder naar de kant had kunnen halen. Althans, dat was de conclusie van de liplezer die de NOS had opgetrommeld. Van Persie ontkende dat hij zich in dergelijke bewoordingen had uitgelaten, maar het relletje was al geboren.

Twee jaar later was RVP wederom het middelpunt van een negatieve publiciteitsstroom. Na de verloren eerste groepswedstrijd tegen Denemarken stond hij op het veld op zijn gemak te bellen. Er heerste al het beeld dat hij zichzelf tijdens Euro2012 buiten de groep plaatste en dat werd door de beelden van het telefoongesprek nog maar eens bevestigd. Dat hij na elke wedstrijd even met zijn vrouw belt en binnen geen bereik had, deed niet meer terzake.

Zo ontstond het beeld van een eigenwijs Rotterdams buitenbeentje, zichzelf belangrijker achtend dan het team. De matige productie, ondanks dat Bert van Marwijk hem altijd de hand boven het hoofd hield, werkte evenmin in zijn voordeel. Maar nu er een vers toernooi op het punt van beginnen staat, is alles anders. Van Persie is nu de grote man van het Nederlands elftal, die het tegen Spanje, Australië en Chili samen met Arjen Robben moet gaan flikken voorin.

Er werd dan ook angstvallig naar zijn liesklachten van eerder deze week gekeken. Het stelde allemaal niet veel voor, vond de spits zelf, maar hij liet er in een ziekenhuis te Rio de Janeiro voor de zekerheid toch nog maar even naar kijken. Toen hij weer voluit kon meetrainen, moet Louis van Gaal een zucht van verlichting hebben geslaakt. Het wordt al een lastig verhaal voor Oranje, maar zonder de goalgetter van Manchester United heeft Nederland helemaal niets te zoeken op het WK in Brazilië.

Hij wil er maar één ding: vlammen. Laten zien dat hij ook in het shirt van het nationale elftal zijn klasse aan de wereld kan tonen. Want de statistieken bevallen hem allerminst. "Ik heb nu twee WK-doelpunten achter mijn naam staan, dat vind ik geen fijne cijfers. Ik wil meer, meer, meer goals", aldus Van Persie, die na 2006 en 2010 voor de derde keer op een WK aanwezig is.

Op zijn liesklachten na, voelt hij zich fit. Eindelijk, want hij had nogal wat lichamelijke klachten afgelopen seizoen. "De afgelopen jaren heb ik de beste reeks uit mijn loopbaan neergezet. Ik speelde maar liefst 93 Premier Leaguewedstrijden achter elkaar. De meeste uiteraard als basisspeler, soms als invaller. Ik dacht nooit aan blessures, maar dit seizoen had ik er drie die me elke keer een maand of langer kostten. Daar werd ik wel eens moedeloos van. Het begon met iets kleins. Ik had mijn teen gebroken en had last van voetschimmel. Daardoor ging ik anders lopen en dat had consequenties voor de rest van mijn lichaam."

Over de pijn in zijn lies wil de 30-jarige Van Persie het liever niet hebben. Er klinkt een lichte irritatie in zijn stem als hij er weer vragen over krijgt. "Ik noem het geen blessure." Dus kunnen we hem als topfit bestempelen en zijn er geen excuses meer. Nu moet de captain van Oranje het laten zien. Om te beginnen overmorgen tegen wereldkampioen Spanje. Het wordt in Salvador zijn 86e interland. Zijn droom is om honderd of meer caps achter zijn naam te hebben staan. Geschiedenis schrijven, niets meer en niets minder.

Na alle trainingen in Hoenderloo, Portugal, Rotterdam, Alkmaar en Rio de Janeiro snakt Van Persie naar het eerste fluitsignaal van morgen in de Arena Fonte Nova. "Het kriebelt behoorlijk, dus van mij mag het WK nu eindelijk eens beginnen."