“Onze teamnaam is afgeleid van de allereerste marathonloper. Hij heette Phidippides”, vertelt Rudolph van Veen (26). Samen met nog 22 andere studenten van Hogeschool Rotterdam vormt hij een team dat volgende week zal deelnemen aan de Shell Eco-marathon in Ahoy Rotterdam. Trots staan de deelnemers naast de twee, door Rabobank Rotterdam en Gemeente Rotterdam gesponsorde, racevoertuigen die zij hebben ontworpen voor de marathon. “We zijn sinds september bezig met uitdenken en tekenen”, vertellen de deelnemers. In eerste instantie zaten zij ongeveer dertig uur per week aan het project, maar inmiddels maken ze marathonweken op de RDM Campus, waar de opleiding Autotechniek wordt gegeven. “We zijn hier zo’n vijftig uur per week om aan de voertuigen te werken”, vertelt Evelien Vogelaar (22). “Het is jammer dat het gebouw in het weekend gesloten is, anders konden we dan ook nog doorwerken.” Een sociaal leven hebben de studenten Autotechniek al een tijdje niet meer, maar dat kan ze gestolen worden. “Meedoen aan dit evenement is verslavend,” vertellen ze.

De Shell Eco-marathon is een jaarlijkse competitie die wordt georganiseerd voor studenten. De bedoeling is dat studenten een voertuig ontwikkelen met een zo laag mogelijk verbruik per kilometer. Uiteindelijk wint het deelnemende team die het meeste aantal kilometers weet te rijden op één liter benzine.

Phidippides doet mee met twee voertuigen in twee verschillende klassen. Hun futuristische model heet ‘Triga’ en heeft al vaker meegedaan aan de races. “Ieder jaar wordt dit model een beetje verbeterd”, vertelt Niels Albrechts (24). “Vorig jaar konden we met dit model 1637 kilometer rijden op één liter benzine. Omdat er dit jaar een ander racecircuit is waarop we moeten rijden, denk ik dat we zo’n 1200 kilometer kunnen maken.” Dat is niet genoeg om te winnen, geeft het team toe. “Maar het is wel de bedoeling dat we de beste worden van Nederland.”

Voor veel studenten uit het team is het niet de eerste keer dat ze meedoen. Jennifer van de Beek (21) doet al voor de derde keer mee aan de Shell Eco-marathon. Omdat zij de kleinste en lichtste van iedereen is, mag zij de auto besturen tijdens de race. “Omdat het circuit dit jaar is veranderd, vind ik het wel spannend om van start te gaan. Hoe het gaat worden moeten we afwachten”, zegt ze. Jennifer is de perfecte coureur, want ze doet al sinds haar 7e aan karten. “Daarom heb ik er ook voor gekozen om Autotechniek te gaan studeren”, aldus de blondine. “Ik ben opgegroeid in deze mannenwereld, ik weet niet beter.” Samen met Evelien zijn ze de enige twee vrouwen in het team. “Op onze opleiding zijn we met vier meisjes”, legt Evelien uit. “Als meisje moet je je vaak bewijzen, zeker in het begin. Je krijgt te maken met stereotypen als ‘vrouwen kunnen niet autorijden’. Nu behoren Jennifer en ik tot de groep beste leerlingen die mee mogen doen aan de Shell Eco-marathon. Zo zie je maar weer.”

Het evenement vindt plaats van 16 tot en met 19 mei. De dagen ervoor mogen de studenten de baan testen. Met de races kunnen zij de hoofdprijs winnen van 5000 euro. “Wat we daarmee gaan doen?” Het blijft een tijdje stil binnen het team. Dan zegt Niels: “In de race van volgend jaar steken, een nieuw prototype ontwikkelen.” De rest van het team knikt instemmend. Want volgend jaar nog een keer meedoen, dat willen ze allemaal.