Bij het restaureren van een schilderij van de Hollandse meester Hendrick van Anthonissen (1605-1656), deed conservator Shan Kuang een wonderlijke ontdekking. Er kwam een gestrande walvis tevoorschijn op het schilderij, die in de 18e eeuw waarschijnlijk is weggeschilderd. Dat heeft The Guardian woensdag gemeld.

Het werk hangt in het Fitzwilliam Museum in Cambridge. Waarom de mensen op het schilderij zo samen op het strand staan, is altijd al een raadsel geweest. Dat raadsel lijkt nu opgelost, want die mensen lijken naar een gestrande walvis te kijken.

Kuang ontdekte bij het restaureren van het werk eerst een op het oog in de lucht hangende figuur van een man. Daarna kwam het lichaam van het waterzoogdier tevoorschijn waarop de man stond en kreeg het schilderij zijn verhaal terug.

Kuang kon de ouderdom van de laag verf die de walvis bedekte, niet vaststellen. Ze heeft het vermoeden dat de toenmalige eigenaar het dier liet wegpoetsen omdat die het afstotend vond of dat een handelaar moet hebben gedacht dat het beter verkocht zonder een lijk van een walvis erop.

Het schilderij kwam bij de conservator omdat het museum de ruimte met schilderijen uit de Hollandse Gouden Eeuw een opknapbeurt gaf. De Dutch Golden Age Gallery gaat deze week weer open.